一个世纪以来,美元的统治地位首次受到挑战

加密货币的挑战:货币战争即将到来?

对于货币的战争正在加剧:一个世纪以来,美元的统治地位首次受到挑战。加密货币和“稳定币”的崛起促使人们重新思考货币是什么,货币的监管者是谁,当货币不受国家政府控制时意味着什么。美元本身也许需要全面改革,转型为能够瞬间移动的数字货币,以匹敌比特币或任何其他通证(Token)。

受加密货币崛起的冲击,国家货币的旧战线正被重新绘制。这些私有发行的货币正在分割货币体系、银行和支付。这种景象让人回想起十九世纪中叶的“野猫”货币时期,当时不少银行发行自己的货币,促使美联储发布国家货币。如果没有一种“不存在疑虑”的货币,商业的运转效率就会变低。如果在经济活动中有多种货币竞争,政府就有对财政和货币政策失控的风险。

新货币会掀起怎样的风浪呢?没有人知道。在区块链网络上,有很多的加密货币及应用的案例。但这种科技的颠覆性如此之强,以至于正促发一大波新的监管举措。全世界的政府都有动力考虑把货币数字化,至少要维持竞争力,并维持其对于经济利益的控制。美联储自身也会在近期发布相关报告。

“数字货币的诞生可能会使人们和企业能够绕过银行”,堪萨斯城联储银行前行长Thomas Hoenig说。“如果加密货币成为美元的替代品,它们将创造独立的货币环境,使货币政策更难实施。”

加密货币的市值仅仅在今年就已经翻番,现在达到了2.1万亿美元。比特币总价值近9000亿美元,最近被萨尔瓦多选作法定货币,这是一次饱受争议的货币转向,但可能为其他发展中国家铺平道路。资本正如潮水般涌入NFT(非同质化通证)等新数字资产的交易平台和交易所。投资者也在Uniswap等去中心化交易所进行通证交易,他们还把通证质押(Staking)给网络运营商,获取高收益率。

加密货币和通证还(暂时)没能撼动19.4万亿美元的美国货币供给量,或以美元计价的50%国际贸易。作为美元霸权的衡量尺度之一,美元在央行储备中的份额在过去25年中持续下降到60%,但仍是紧随其后的对手欧元的三倍。全球商品的大部分市场以美元计价。数万亿的主权债务和商业债务都盯住美联储的“无风险”利率。

但区块链科技对于美元产生的威胁无法轻易消除。

加密货币、稳定币和NFT正在成为游戏和电子商务平台的本地通证。虚拟现实平台的设计中也容纳了NFT或其他私有货币。随着经济行为转移到这些隐秘花园里,银行和政府支持货币可能会走到墙边来。

挑战现任

尤其对于和银行和其他实质上对移动美元收取“租金”的公司来讲,受影响的资金规模很大。北美的银行、银行卡网络和非银行“金融科技”公司在支付和信用卡服务方面赚取大量收入。根据咨询公司麦肯锡的数据,相关收入高达5000亿美元。据估算,这占美国GDP的2%,其中大部分是信用卡手续费用。

Visa、摩根大通等许多银行和金融公司正在努力兼容加密货币和稳定币,希望在经纪、托管和支付服务方面攫取手续费。但是它们面对的科技会威胁它们的收入,并且更关键的是将获取数据。

例如,Solana在加密货币领域算是后来者。该网络由高通前软件工程师开发,据称能够每秒处理6.5万笔交易,每笔交易成本为0.00025美元,比以太坊(Ethereum)等更大的对手更快、更便宜。该网络的稳定币和NFT(新的数据艺术、视频、音乐等玩物)业务都一飞冲天。Solana的区块链网络也正吸引高频交易公司的注意,被视为加密货币、股票和其他证券超快数据传输和交易应用的平台。

BTIG分析师Mark Palmer将Solana称为“2021年区块链的最大突破”,声称其正在驱动一个名为Star Atlas的使用NFT作为内置资产的元宇宙游戏。“Solana的架构驱动的速度在NFT游戏世界中是真正的规则改变者”,他在最新的报告中写道。上一周,由于使用量暴增,该网络一度崩溃,致使其通证价格下跌。但这也在一定程度上反映了获利卖出行为,今年内Solana通证从1.5美元上涨到139美元,总市值高达410亿美元。

数字美元之战

现在塑造华盛顿的最大的金融政策战役就是美元数字化,就是将美元变成可以由央行直接发放给消费者的通证。美联储即将发布一个举世瞩目的报告,陈述其关于央行数字货币(CBDC)的观点。中国等其他国家已经开展了CBDC的试点,这给美联储添加了压力。

数字化的美元可以有多种形式。基本理念是,央行会在纸币现钞和银行账户记账(实质上是存款)以外,发行用于交易和存款的新的数字工具。支持者称,CBDC支付将实时结算,且由于央行没有盈利动机,费用也将大幅下降。这对于占人口6%的无银行账户和为现金支票支付较高费用的人群来说是大好事。向境外汇款的人也将绕过西联和MoneyGram等中间商,得以支付更低的“汇兑”手续费。

随着其他国家在CBDC领域取得领先,来自国际上的压力正在累积。“央行启动相关工作的时机已经过去了”,国际清算银行创新部主管Benoit Coeure在9月的一次演讲中说:“我们应该撸起袖子,加速推进CBDC的重要细节设计了。”

然而,美联储官员看来在理念上都有分歧,更不用说细节了。有望在明年接任Jerome Powell美联储主席职务的Lael Brainard理事曾暗示支持CBDC。但Christopher Waller理事则对此表示了疑虑,将数字美元描述为“寻找问题的解决方案”。在他看来,商业银行和美联储已经在开发实时结算了。他辩称,稳定币将对银行手续费产生压力,且根据问卷结果,多数没在银行开户的人根本都不想开户。他在上个月的讲话中说:“政府只应该在解决市场失灵时才与私有部门竞争……,我认为CBDC不应成为特例。”

与美联储官员相比,政治家更有可能一锤定音。在俄亥俄州的民主党参议院Sherrod Brown支持的法案中,设想美联储将提供“电子美元钱包”。商业银行将维护钱包,使所有者有权享有该银行在美联储的一份储备。对于去不了银行网点的消费者,他认为邮政服务可以变身为一家数字美元银行。

当然,这些对于银行家们都没有吸引力,他们担心美联储将卷走他们的存款,并损害其贷款能力。美国银行家协会资深副主席Rob Morgan说:“至少在美国,坏处看来比益处更明显。”

据美国固定收益策略主管Joshua Younger近期报告,摩根大通银行呼吁推出“最低侵略性的CBDC”。他认为,如果能将CBDC存款限制在2500美元以下,将降低美联储“吞食”存款的可能性。他还说,美国银行有15%的资产存放在美联储储备和购买国债,已经“部分国有化”了。如果美联储进入商业银行领域,该比率还可能进一步提高。

征服加密货币的狂野西部

数字货币落地生根之时,监管者并没有束手旁观。联邦和州的监管机构正在制定规则以规范行业。在上周的参议院听证会上,美国证券交易委员会新主席Gary Gensler制定了详细的日程表,将监管加密通证、交易和借贷平台。他说:“加密的大部分领域运作于监管框架之外,而不在其中。”对于自动化交易所的审查可能加强,还有对BlockFi那样的投资者能够存入加密货币以赚取高额收益的借贷平台也将如此。

议会也发现了通过对加密货币收税增加收入的大好机会。众议院的民主党议员们已经把“数字资产”加入到3.5万亿美元的协调议案中,其中包含了以洗售(Wash Sale)规则约束的条款,即投资者如果在卖出前后30天内重新买回加密货币的话,将不能申请税收减免。单是这一条规定就可能在十年内增加160亿美元的税收。

当然,监管者想要对整个行业征税或管理也不容易。美国以外的加密货币经纪业务占据了交易量的绝大部分。Uniswap等交易所使用协议和“智慧合约”来处理交易,在全部银行或经纪公司等中心化机构之外独立运营。“潜规则是,通过独立运营,用户可以不理会证券交易委员会,仍能够继续交易资产”,Innovating Capital的加密货币投资者Anthony Georgiades说。“去中心化已经很充分了,即便是他们想要禁止某种资产交易,都做不到。”

对于应把加密货币作为货币、证券还是商品,华盛顿仍然无法达成一致。美国国税局把加密货币视为“财产”,而美国商品期货交易委员会有权监管加密货币期货市场,还有一系列机构监管银行和交易所。

有一些州等不及联邦法规了。BlockFi在新泽西和得克萨斯州监管者那里遇到了麻烦,很快这两个州的投资者就将无法在该公司合法开户了。BlockFi的CEO Zack Prince说有必要制定统一的联邦银行业务法规。在上周的一场会议上,他说“最终要靠联邦监管者为这些业务行为创建道路”。

稳定币也许是监管面临的最大困局。这种通证有1美元固定价值,一般是盯住美元的。目前有1100亿美元稳定币在流通中,主要是Tether和USD币。这些币被投资者作为美元替代品在交易所交易时使用,在国际支付和P2P交易中的应用也越来越广。

由26家公司合作的Diem可能成为一种改变游戏规则的稳定币,其最早由Facebook发起。据Diem协会的首席经济学家Christian Catalini称,Diem正在试图发布“监管友好”版本。运行网络将由Uber、Coinbase和Spotify等公司支持,有望仅收取每笔交易额0.1%的手续费,远低于银行和卡公司目前的收费标准。

Diem有可能成为爆款,其通证可能迅速在Uber的车费、Farfetch的古驰包、Spotify的订阅等的应用中增强吸引力,用低交易费率绕过支付中介机构。该网络同时也为包括汇兑等P2P交易设计,底层的区块链科技未来也许可以移动可编程数字资产。然而,如果数字美元发布,Diem币自身可能很短命。“我们承诺将在数字美元出现后,使该通证逐步退出”,Catalini说。

Diem承诺将持有高质量资产作为发币储备,以至少一比一的现金或联邦储备作为支撑。它也没有更多选择:监管者已开始将稳定币视为金融不稳定的源头,他们近期将发布对于发行人的资本和储备的新规定。

值得担忧的是,发币人没有使用100%的现金储备来支撑通证,而是使用商业票据、银行回购协议和其他证券等替代品。这也许在正常市场条件下没问题,但在危机中会造成不稳定。货币市场基金曾经历挤兑,并最终溢出到其他领域,迫使美联储稳定市场,最近一次发生在2020年3月。Vanderbilt大学法学教授、前财政官员Morgan Ricks说:“当美联储从稳定视角担忧时,这就成了一个核心问题”。

最大的稳定币Tether曾因为储备遭遇法律困境,并于去年2月于纽约州总检察官达成协议,同意做出更多信息披露。但是其储备构成仍然不透明。根据最新披露,Bitfinex交易所支持的Tether币的储备资产仅有3.9%现金和2.9%国库券,商业票据则高达65%。Tether曾声称其通证“永远由我们的储备100%支持”。

美国财政部最近成立了工作组,以开发稳定币监管框架。一些顶尖经济学家认为这些早就该做了。“政策制定者也许将稳定币视为不构成任何系统性风险的有前途的金融创新”,耶鲁大学经济学家Gary Gorton最近与联邦律师Jeffery Zhang合作的一篇论文写道。“那会是一个错误,因为这恰恰是政策制定者应该行动的时候。”

美元不会离开

美元不会轻易认输。自从尼克松总统在1971年结束其对黄金的盯住,变成自由浮动的“法定”货币以来,美元已解除了多次威胁。1970年代的通胀发作,1980年代的日元升值,2000年代初期的欧元崛起,都没能把美元打倒。

对于最大的加密货币比特币来讲,常见的营销手法是称其为供给量固定在2100万个通证的“数字黄金”。与比特币的供给量根据设计就无法增加相比,法币则有可能由政府出于政治或经济目的而贬值。央行已经开始了印钱狂潮——美联储的资产负债表从2008年的1万亿美元增加到了8.3万亿美元。加密货币支持者认为,由于央行容忍通胀,美元的购买力将削弱,而加密货币将更加保值。

然而,尽管有很多对货币“掉价”或美元购买力受侵蚀的吹毛求疵,经济学可比这复杂多了。在1980年代初以来,通胀在北美并未成为严重问题。在疫情前的通胀率曾如此之低,政策制定者甚至开始担忧通缩问题。劳动力成本提升和全球供给链断裂带来了近期通胀的威胁,但其可持续性还很难讲。那些压制通胀的力量——包括发达经济体的老龄化人口和科技带来的生产力提升——则会持续存在。

历史也站在美元这边,因为美国政府从未允许竞争货币颠覆其权威性。科技会增强工作难度,但并非不可跨越。比特币等货币越成功,政府可能越想将其扼杀。

对于投资者的启示

在加密基础设施股票和货币方面,对于投资者有何影响呢?目前看来,影响不大。尽管监管趋紧,加密相关股票和数字货币价格已经连涨几个月。随着加密货币、稳定币、去中心化金融网络等应用案例的拓展,资本正在涌入该行业。监管机构撰写并实施新法规还需要几个月甚至几年的时间。数字美元可能会由于两党之间的争斗而在议会搁浅。

人们希望监管者释放明确信息,这可能会打开产品和服务投资的闸门。通过顾问和管理数万亿美元全球资产的产业基金管理人的引入,使市场得到拓展。银行也想要公平竞争的环境,消除现有的给专营加密公司提供优势的监管套利。

加密行业自身也正在成为游说力量。8月,当立法者将加密公司税收报告要求加入到参议院基础设施法案中时,行业通过游说施加了影响力。虽然这次游说闪电战失败了,但战役并没有结束——接下来可能转移到立法机构那里。

至于美元,那些给它找麻烦的货币反而可能会提供保护。在危机中,投资者一有风吹草动就不顾一切地卖出,加密货币和其他通证还没有经历过这样的考验。在恐慌中,风险最大的货币跌的最凶,加密货币可能也不例外。“如果发生危机,所有这些类似的货币都会奔向主权货币”,Hoenig预测。不管是否数字化,美元还会继续战斗下去。

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